Ponzio acepta su rol: su importancia es tan relevante en el césped como en el vestuario (Foto: REUTERS/Javier Barbancho)
Ponzio acepta su rol: su importancia es tan relevante en el césped como en el vestuario (Foto: REUTERS/Javier Barbancho)

Las primeras evidencias ocurrieron a fines de 2018, en los tramos decisivos de la histórica Copa Libertadores que River obtuvo tras ganarle la final a Boca en Madrid. Leonardo Ponzio fue reemplazado en los dos partidos de las semifinales frente a Gremio, se perdió el choque de ida en la Bombonera por estar lesionado y en el Santiago Bernabéu le dejó su lugar a Juan Fernando Quintero a los 13 minutos del segundo tiempo, en un cambio que –dicho sea de paso- resultó crucial para que River diera vuelta el resultado y se impusiera por 3 a 1. Ponzio, el jugador más veterano del plantel de River con 37 años, es protagonista de una curiosa y hasta paradójica situación: es tanto el mediocampista central que más minutos jugó en lo que va del año como un capitán habituado a prestar su cinta en varios de los partidos más importantes de River. Y dejó de ser el “cinco” titular, una condición que ahora disfruta Enzo Pérez.

Marcelo Gallardo es de reparar constantemente en el día a día para armar las formaciones: con él no existe el famoso “equipo de memoria” que en su momento supo patentar Alfio Basile al frente de Boca. En ese marco, hoy Ponzio figura en el tercer lugar en la consideración del técnico, detrás de Enzo Pérez y de Bruno Zuculini, y delante de Santiago Sosa, un juvenil surgido de las divisiones inferiores que hasta ahora jugó apenas cinco partidos oficiales con la camiseta de la banda roja.

El posicionamiento actual de Ponzio puede cambiar más temprano que tarde o consolidarse con el paso del tiempo. Dependerá de las evaluaciones que haga Gallardo tanto de su nivel como de los de Enzo Pérez y Zuculini, a quienes el técnico incluyó como titulares en el choque de la semana pasada ante Inter, en Porto Alegre, y que probablemente vuelvan a salir de entrada en el choque de este jueves frente a Alianza Lima, a puertas cerradas en el Monumental y también por la Libertadores.

Gallardo puso de entrada a Ponzio en los dos encuentros iniciales de la Libertadores 2019, frente a Alianza Lima en Perú y contra Palestino en el Monumental, y en ambos lo reemplazó en el segundo tiempo. Se trata de una variable que se repite en la mayoría de los partidos que River jugó en los últimos seis meses: Ponzio no está en la plenitud de sus rendimientos y, al haber una competencia interna tan fuerte en el plantel, suele ser uno de los habituales reemplazos, al igual que Ignacio Fernández, otro futbolista al que le cuesta sostener el mismo ritmo durante los 90 minutos.

Prueba de que hoy está detrás de Enzo Pérez y de Zuculini en el ranking de Gallardo, Ponzio fue titular en la caída 3 a 2 del último domingo ante Tigre, un partido cuyo significado fue menor para River pues no hubo nada importante en juego.

Lo paradójico, en este marco, es que Ponzio es el que más jugó en lo que va del año de los cuatro mediocampistas centrales: 818 minutos, contra 805 de Enzo Pérez y 597 de Zuculini. Eso sí: en tres de los partidos a priori más complejos que tuvo River por la Superliga, ante Racing e Independiente en el Monumental y frente a Atlético Tucumán en el norte del país, su protagonismo fue escaso: jugó 36 minutos contra el flamante campeón argentino, no entró contra el otro equipo de Avellaneda y solamente estuvo once minutos en la cancha contra los dirigidos por Ricardo Zielinski.

Enzo Pérez, en cambio, jugó los 90 minutos en los tres partidos de la Libertadores: contra Alianza en Lima, Palestino en el Monumental e Inter en el Beira Río. Y estuvo apenas trece minutos menos en la cancha desde que comenzó el año pese a que sufrió una sobrecarga muscular en el recto anterior izquierdo que le impidió jugar ante Independiente.

La participación de Zuculini en 2019 tiene una particularidad: de los siete partidos en los que Gallardo lo utilizó, en seis jugó los 90 minutos (Patronato, Banfield, Newell’s, Atlético Tucumán, Independiente e Inter) y en el restante, ante Talleres en Córdoba, permaneció en el campo de juego 57 minutos porque el “Muñeco” decidió dosificar sus energías pensando en el choque copero en el Beira Río de Porto Alegre. Y las últimas decisiones de Gallardo dan cuenta de que hoy lo ve mejor a Zuculini que a Ponzio.

Único sobreviviente del equipo que en 2012 regresó a la Primera División tras el vía crucis por la B Nacional, Ponzio es consciente de que hoy la pelea desde atrás, pero deja en claro que no se dará por vencido. “Yo quiero estar siempre. Con Marcelo (Gallardo) siempre juega el que está mejor y acepto todas sus decisiones, pero tengo esa rebeldía por volver a estar en el equipo”, dijo Ponzio el domingo, tras completar una buena actuación frente a Tigre. Y el técnico remarcó que Ponzio sigue siendo para él una parte fundamental del grupo, incluso por lo que aporta fuera de la cancha: “Su espíritu lo lleva a seguir estando. Leo siempre va a ser fundamental desde donde le toque, por su mentalidad y por todo lo que le ha dado a River. Es un ejemplo”.

Además de ser el capitán y uno de los principales referentes del equipo, Ponzio es uno de los encargados de guiar a los futbolistas más jóvenes del plantel con sus charlas y también suele darles la bienvenida a las caras nuevas, con quienes refuerza las conversaciones previas que mantiene Gallardo sobre el modo en el que trabaja y se comporta el grupo. Es, de alguna manera, la prolongación de la voz de Gallardo dentro del plantel.

Desde que a mediados de 2014 asumió como técnico de River, Gallardo supo dejar en el banco de suplentes a nombres de peso como Fernando Cavenaghi, Javier Saviola, Lucas Alario, Andrés D’Alessandro y Jonatan Maidana. Hoy le toca a Ponzio y en River se vive con absoluta naturalidad y sin caras largas: después de todo, el propio capitán suele recordarles a sus compañeros que con Gallardo ” te ponés o te sacás solo”.

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